Wetenschap Vandaag26 mrt '15 17:14

Een dagje op Saturnus

Auteur: Mark Beekhuis

10 uur 32 minuten en 45 seconden. Zo lang duurt een dag op de planeet Saturnus. Dat klinkt als iets wat al lang bekend zou zijn. Maar dat is wetenschap vandaag.

Zou u gisteren hebben gevraagd hoe lang een dag op Saturnus duurt, dan zou het antwoord geweest zijn dat het ergens tussen de 10 uur 32 minuten en 10 uur 47 minuten moet liggen. Dat scheelt een kwartier, dus dat is nogal onnauwkeurig.

Vandaag is het antwoord 10 uur 32 minuten en 45 seconden, plus of min een minuut. Ongeveer.

Het is zo lastig, omdat Saturnus voor het overgrote deel uit gas bestaat. Doe je de meting op het oog, dan meet je de snelheid van voorbij trekkende wolken. Dat is net niet goed genoeg.

Voor Jupiter is een andere methode bedacht. Daar kun je gebruik maken van het magneetveld. Maar bij Saturnus lukt dat niet, omdat het magneetveld bij die planeet precies om dezelfde as draait als de planeet zelf.

Ravit Helled van de universiteit van Tel-Aviv, heeft daarom een totaal andere methode gebruikt. Door vele computermodellen van de planeet te combineren, en door daar heel veel mogelijke waarden in te vullen in die modellen - gegevens als het gewicht, de omvang en precieze vorm van de planeet - bleek het mogelijk om steeds betere benaderingen te maken voor al die waarden.

Afhankelijk van hoeveel vertrouwen je hebt in de statistiek die dat oplevert, kun je nu zeggen dat de echte lengte van een dag op Saturnus tussen de 10 uur 31 minuten 45 seconden en 10 uur 33 minuten 45 seconden moet liggen.

Dat is dus iets sneller dan de meeste astronomen dachten. En dat heeft grote gevolgen. De planeet moet iets lichter zijn dan gedacht. En waarschijnlijk waait het op Saturnus altijd dezelfde kant op.


Deel dit artikel

Gerelateerde artikelen