BNR In Alle Staten13 jul '16 15:09Aangepast op 15 jul '16 17:41

Alaska: hoogste lonen, meeste alcohol

Auteur: Bernard Hammelburg

Gigantisch, vrijwel leeg, witte nachten, zwarte dagen en oneindige hoeveelheden alcohol. Ziehier de grootste, en misschien wel raarste staat: Alaska. Hoofdstad: Juneau, een unicum, want je kunt er alleen komen per schip of vliegtuig. Er loopt geen weg heen.

Als je kleine plaatsen wilt bezoeken die niet aan zee liggen, heb je doorgaans maar een keuze: vliegen. Voor luchtvaartliefhebbers zoals ik is Alaska een paradijs. Het krioelt er van de kleine vliegtuigjes, die je voor een appel en een ei als luchttaxi kunt huren. Ze hebben doorgaans ski’s of drijvers, want vrijwel overal land je op een sneeuwvlakte of op een meer. De kleine dorpen, nagenoeg allemaal Eskimo-gemeenschappen, hebben zelden bezoekersaccommodatie, en dus ga je ‘flightseeing’, zodat je aan het eind van de dag met je eigen vervoer kunt terugvliegen. Of je kunt mee met post- en pakketjesvliegtuigen, die tot in de verste uithoeken van dit oneindig grote land komen. Per helikopter kan ook, maar dat is een stuk duurder, en de actieradius is geringer.

Het is spannend en het uitgestrekte poolgebied is fascinerend, maar echt vrolijk word je er niet van. Alleen in het voor- en najaar heb je dag en nacht. ’s Winters wordt het er nooit licht, ’s zomers nooit donker. De Eskimo’s zijn het gewend, maar als alcohol een teken is van depressie, is het er goed mis. Nergens in Amerika wordt zoveel gedronken als in Alaska, en nergens in Alaska wordt zoveel gedronken als in de Eskimo-dorpen, waar een derde van de bevolking van de staat woont.

Er wonen in de hele staat nog geen 800.000 mensen, en daarvan leven de meeste in en om de grootste stad, in het zuiden van de staat, Anchorage. Twintig procent van de Amerikaanse fossiele brandstof komt uit Alaska, en veel mensen werken dus in de olie- en gasindustrie. Hun belangrijkste motief om erheen te gaan, of er te blijven als ze er geboren zijn, is geld. Want voor het leven op zo grote afstand van de bewoonde wereld word je vorstelijk beloond. Op de hoofdstad Washington, D.C. na, zijn de salarissen nergens zo hoog als in Alaska.

Nadat een Deense ontdekkingsreiziger Alaska in 1741 vanuit Siberië had ontdekt, waren de eerste allochtonen die zich er tussen de Eskimo’s vestigden Russische pelsjagers. In 1867 kocht de Amerikaanse regering het gebied voor 7,2 miljoen dollar. Dat vond de gemiddelde Amerikaan geldsmijterij, maar omgerekend was het nog geen vijf cent per hectare. Alleen al door de olie is Alaska een goudmijn geworden, nog afgezien van de strategische ligging. Alaska werd overigens pas in 1959 officieel een Amerikaanse staat.

Over weinig Amerikaanse politici is zoveel gegniffeld als over Sarah Palin, oud-gouverneur van Alaska en kandidaat voor het vicepresidentschap in de race tussen John McCain en Barack Obama, in 2008. Hoewel Sarah er prat op ging dat ze feilloos grootwild kon neerschieten, had ze toch niet het buskruit uitgevonden. Maar op één punt is ze ten onrechte uitgelachen. Op de vraag van een journalist of ze wist waar Rusland lag, antwoordde ze: ‘Het zijn onze buren, en je kunt Rusland vanuit Alaska zien.’ En dat is zo. De afstand tussen Alaska en Rusland, aan weerskanten van de Beringzee, is maar een kilometer of honderd, en het laatste Amerikaanse eilandje, Little Diomede, en het eerste Russische eilandje, Big Diomede, liggen maar een kilometer of vijf van elkaar, een afstand die je inderdaad met het blote oog kunt overbruggen.

Dossier Verkiezingen VS

En daar wordt het verhaal, ook in geopolitiek opzicht, interessant. In de Tweede Wereldoorlog landden Japanse soldaten op de eilandjes, als uitgangspositie voor een invasie. De bewering dat er nooit vreemde troepen op Amerikaanse bodem hebben gestaan, is dus onjuist.

Tijdens de Koude Oorlog spraken we over het IJzeren Gordijn, dat in Europa het Westen scheidde van het Sovjetblok. Die andere grens, de Beringzee, werd het IJs Gordijn genoemd, al zie je daarvan in onze geschiedenisboeken nauwelijks iets over. In de debatten over de verhouding tussen het Westen en Rusland, concentreren wij ons steevast op kwesties als de Krim en Oekraïne. We vragen ons dan af waarom Amerika zich zo druk maakt over de situatie in Europa. Rusland drijft weinig handel met Rusland en tussen de Russische grens en de VS liggen Europa en de Atlantische Oceaan. Dat is natuurlijk onzin: het Russische Verre Oosten ligt pal naast het meest noordelijke en meest westelijke puntje van de Verenigde Staten: Alaska.


Deel dit artikel

Gerelateerde artikelen