Wetenschap11 okt '21 18:44

Nederlandse Amerikaan wint Nobelprijs voor de Economie

Auteur: BNR Webredactie

Voor de derde keer in de geschiedenis ontving vandaag een geboren Nederlander een Nobelprijs. De Nobelprijs voor de Economie werd toegekend aan drie wetenschappers, waaronder de Nederlands-Amerikaanse econoom Guido Imbens. Hij deelt de prijs met Joshua Angrist en David Card.

Imbens kreeg het geweldige nieuws vannacht via een telefoontje te horen. Daarna werd het al snel chaotisch, vertelt hij tegen BNR. 'Gelijk daarna begonnen er allerlei dingen te gebeuren. Stanford, waar ik hier werk, hoorde het. Ik kreeg allemaal mails en telefoontjes en sindsdien heb ik een hoop mediagesprekken gevoerd. Het is hier een komen en gaan van mensen.'

Luister terug | Nobelprijs Scheikunde naar belangrijk instrument voor bouwen moleculen

Imbens kreeg de Nobelprijs voor onderzoek dat hij in de jaren '90 heeft uitgevoerd. Toch had hij eigenlijk niet verwacht dat hij hem zo vroeg zou krijgen. 'Ik had überhaupt niet verwacht dat het zou gebeuren. En zeker niet zo vroeg, want meestal krijgen mensen die prijzen pas veel later in hun carrière. Dus dat was een zeer mooie verrassing.'

Experimenten

In het onderzoek waarvoor Imbens de Nobelprijs kreeg, heeft hij aangetoond hoe er conclusies getrokken kunnen worden over oorzaak en gevolg in natuurlijke experimenten. Imbens: 'in de sociale wetenschappen zijn we erg geïnteresseerd in causale verbanden. We willen niet alleen correlaties meten, maar we kunnen vaak geen experimenten doen.'

Luister terug | Nobelprijs Natuurkunde naar klimaatonderzoek en complexe systemen

Als voorbeeld noemt Imbens een paper waarin het effect van een basisinkomen op het arbeidsaanbod werd gemeten. 'Je kunt daar geen experiment voor doen, want dat zou verschrikkelijk duur zijn en niet erg rechtvaardig. We gebruikten daar data voor van een enquête onder mensen die de loterij hadden gewonnen, maar het gewonnen geld maandelijks uitbetaald kregen over 25 jaar. Dat lijkt meer op een basisinkomen. Een aantal jaar later zagen we wel enig effect op hoeveel ze werkten en verdienden, maar dat was eigenlijk vrij klein. Daaruit krijg je dus enig idee wat de gevolgen van een basisinkomen zouden zijn, zonder dat je daar direct een experiment voor moet doen.'

Stap voorwaarts

Sylvester Eijffinger, hoogleraar financiële economie aan de Universiteit Tilburg en een oud-collega van Imbens, heeft veel bewondering voor de kersverse Nobelprijswinnaar. 'Hij is degene die dat moeilijke methodologische probleem van causaliteit in de econometrie heeft aangepakt. Dat is altijd een enorm lastig probleem geweest voor alle empirische wetenschappen en de sociale wetenschappen. Want we kunnen geen experimenten doen, ook vanuit moreel-ethisch oogpunt.'

Luister terug | Nobelprijs voor de vrede naar journalisten Maria Ressa en Dmitri Moeratov

Volgens Eijffinger is het nieuws over de winst van Imbens vandaag met grote trots ontvangen in Nederland. 'Guido Imbens is de derde geboren Nederlander die een Nobelprijs krijgt. Daar moeten we natuurlijk ongelofelijk trots op zijn. Wij vinden dat dat heel terecht is, maar ook heel goed voor het vakgebied. Want de economie wordt vaak als een sociale wetenschap gezien die niet vergelijkbaar is met natuurkunde en scheikunde, maar door hun methodologische onderzoeken hebben Imbens en Angrist aangetoond dat je wel degelijk die causale verbanden kan vinden. En dat is een enorme stap voorwaarts in de economische wetenschap.'


Deel dit artikel

Gerelateerde artikelen