Onderzoekers voorspellen waar en wanneer een virus om zich heen zal grijpen

Wetenschap Vandaag15 jun '16 18:100
Of luister de podcast via:

Over de aflevering

De veeltepelmuis (een rat) ziet er knuffelbaar uit en wordt in Afrika veel als huisdier gehouden, maar kan gevaarlijk zijn omdat ze het lassa-virus kunnen overbrengen (Foto: batwrangler, via Flickr)
De veeltepelmuis (een rat) ziet er knuffelbaar uit en wordt in Afrika veel als huisdier gehouden, maar kan gevaarlijk zijn omdat ze het lassa-virus kunnen overbrengen (Foto: batwrangler, via Flickr)

De meeste besmettelijke ziekten krijgen we van dieren. Dat gaat om virussen als SARS en Ebola, maar er zijn er veel meer. Van sommige van die virussen zijn niet meer dan een paar honderd besmettingen bekend. Ze lijken daarom ongevaarlijk, maar door veranderingen in het klimaat, het aantal mensen in een gebied, en hoe het grondgebruik verandert, kunnen ook de kansen van zo'n virus veranderen. Zo kwam Ebola in de jaren '70 ook maar weinig voor en in een beperkt gebied.

Ecoloog David Reading van University College London ontwikkelde een manier om te voorspellen hoe een virus zich in de komende decennia zich zal verspreiden. Hij keek daarbij naar het Lassa-virus. Dat wordt verspreid door een rat die in vrijwel heel Afrika voorkomt. Toch komt de virusinfectie alleen voor in West-Afrika. Met het model dat hij nu heeft, berekent Reading dat het virus in 2070 twee keer zoveel slachtoffers zal maken als nu.

Lassa is een relatief eenvoudig virus. Het is alleen besmettelijk bij rechtstreeks contact met ratten. Een volgende stap is de berekening ook geschikt te maken voor Ebola-achtige virussen, waarbij ook mensen elkaar kunnen besmetten.